Hva er Burgess Shale?

November 12  by Eliza

Burgess shale er en samling av svært godt bevarte fossiler fra den kambriske perioden, fra ca 550 til 480 millioner år siden. Det ligger i nærheten av Burgess Pass, høyt oppe i Canadian Rockies i provinsen British Columbia. Selv oppdaget i 1909, og det var ikke før på 1980-tallet at fossilene ble gjenoppdaget og deres sanne betydning bestemt. Den svarte skifer der disse organismene er bevart, hvorfra Burgess shale har fått navnet sitt, har en ekstremt fin kornstørrelse, slik at for høy kvalitet på fossiler og selv fossilization av organismer som mangler hardt skall. Burgess shale er berømt for hva det har fortalt oss om den kambriske eksplosjonen, en periode i begynnelsen av kambrium når alle større phyla av livet dukket opp i en paleontologically ubetydelig mengde tid, bare et par titalls millioner av år.

Mange av funnene var leddyr, tidlige forfedrene til dagens bugs. Andre kommer fra mer eksotiske phyla som Hallucigenia Sparsa, som er medlem av phylum Fløyelsdyr, som inkluderer dagens fløyel ormer. Hallucigenia, oppkalt etter sin bisarre, hallusinatorisk utseende, er en stang-lignende skapning med ulike pigger som stikker vinkelrett sin akse i forskjellige retninger. Opabinia er vanskelig å klassifisere organisme med fem øyne og en slangelignende snute avkortet med en mini-munn eller bryte med tenner, et vedheng at ingen annen kjent dyr har.

Trilobitter ble funnet i store mengder innenfor Burgess shale, samt Nectocaris pteryx, en uvanlig strømlinjeformet dyr som har noen kjennetegn ved virveldyr og andre av leddyr, noe som gjør det til et mareritt for biologiske taksonomer. Generelt er Burgess skifer ansvarlig for produksjonen av flertallet av vanskelige å klassifisere prøvene i tidlig fossiler.

Kanskje den mest kjente av Burgess skifer organismer er Anomalocaris, verdens første rovdyr, hvis navn betyr "unormal reker", som vokste til en stor 2 meter i lengde, virkelig stor for tiden. Det svømte gjennom vannet ved hjelp av fleksible lapper alt opp og ned sin side, og brukte to grapplers ligger nær sin munn for å fange byttedyr og skyve den i. Den bisarre munnen ligner et stykke ananas, med skarpe mothaker rundt kantene. Anomalocaris også hadde noen av de mest utviklede øyne for enhver organisme eksisterende på den tiden.

I dag, fortsetter oppgaven med å grave ut Burgess shale og finne de biologiske verkene den har å tilby. Noen av organismer som finnes der er så sjeldne eller fossil-uvennlig at bare én eksemplarer eksisterer, noe som begrenser vår kunnskap om arten. Videre undersøkelser kunne slå opp nye overraskelser for biologi at vi kan nå bare spekulere om.